O motor a gasóleo foi inventado por Rudolf Diesel enquanto frequentava a escola de engenharia na Alemanha. Rudolf ficou surpreendido com a ineficiência dos motores a gasolina e vapor. O projeto do motor a gasóleo foi patenteado em 1892.

Ambos os motores a gasóleo e a gasolina convertem a energia química do combustível em energia mecânica através de uma série de explosões. A forma como essas explosões acontecem é a principal diferença entre estes dois motores.

Num motor a gasolina, o processo de explossão é o seguinte:

  1. Fase de Admissão – O combustível é misturado com ar
  2. Fase de Compressão – O pistão sobe e a mistura de ar/combustível é comprimida
  3. Fase de Combustão – A mistura de combustível/ar é inflamada através do uso de uma vela de ignição
  4. Fase de Escape – O pistão sobe e pressiona os gases através da válvula de escape

Num motor a gasóleo, o processo de explossão é o seguinte:

  1. Fase de Admissão – A válvula de admissão abre-se, o ar entra e o pistão desce
  2. Fase de Compressão – O pistão sobe e o ar é comprimido (aquecido em excesso a 540°C)
  3. Fase de Combustão – O combustível é injectado (no momento certo), ignição, o pistão desce
  4. Fase de Escape – O pistão sobe e pressiona os gases através da válvula de escape

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Os motores a gasóleo não têm velas de ignição. Estas precisam de elevadas taxas de compressão para gerar as altas temperaturas necessárias para uma ignição automática de combustível (quanto mais elevado o número de cetano, melhor a ignição).

A compressão é muito mais elevada com um motor a gasóleo (14:1 a 25:1) do que um motor a gasolina (8:1 a 12:1). Os motores a gasolina usam taxas de compressão mais baixas para evitar uma ignição automática de combustível. Taxas de compressão mais altas causam uma maior eficiência térmica e uma melhor economia de combustível

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