Guide pour conserver la propreté et le bon fonctionnement des panneaux solaires

Lors de la Conférence de Paris de 2015 sur le climat (COP21), les différentes parties se sont engagées, entre autres, à augmenter la part des énergies renouvelables, pour garantir un avenir durable de notre planète. L’énergie solaire constitue l’une des sources d’énergie renouvelable les plus fiables. Plusieurs gouvernements européens incitent d’ailleurs les entreprises à s’équiper de panneaux solaires. Afin d’assurer le bon fonctionnement et la longévité des panneaux solaires, ces derniers doivent être propres. Mark Burnett, vice-président de la plateforme d’innovations Lubricants and Fuel Additives de NCH Europe, fournisseur en solutions pour l’eau, l’énergie et la maintenance, explique comment nettoyer efficacement les panneaux solaires.

Comme pour tous les équipements générant de l’énergie, les panneaux solaires nécessitent une maintenance minutieuse pour fonctionner efficacement. Toutefois, pour la plupart des sources traditionnelles d’électricité, la maintenance est plutôt simple. A part l’installation, il n’y a pas grand-chose à faire, sauf en cas de problème technique.

Les panneaux solaires sont d’une autre trempe. Les panneaux photovoltaïques, le type de panneau le plus couramment installé dans les entreprises, reposent sur un concept très simple : plus ils peuvent absorber d’énergie solaire, plus ils peuvent générer d’énergie.

L’utilisation de panneaux solaires entraîne de nombreux avantages pour les entreprises. La plupart des pays européens, à l’instar du Royaume-Uni, de l’Allemagne et de l’Espagne, récompensent les entreprises dotées de panneaux solaires en leur permettant de revendre leur surplus d’électricité au réseau d’électricité national. Aussi, plus les panneaux solaires sont efficients et génèrent de l’électricité, plus les entreprises peuvent la revendre au réseau d’électricité national.

Sources de contamination

Malheureusement, la contamination vient compliquer la donne. Si les panneaux photovoltaïques sont des aimants qui attirent la lumière du soleil, ils amassent également une grande quantité de contaminants, de pollution et d’excréments d’oiseaux. Puisqu’ils sont placés à l’extérieur, c’est inévitable.

L’effet n’est pas uniquement esthétique : la contamination des panneaux réduit la production totale d’électricité. Etant donné que le fonctionnement des panneaux repose sur la conduction de la lumière solaire, les salissures réduisent la surface d’absorption de la lumière, diminuant l’efficacité des panneaux. Les panneaux sont parfois hors service car ils sont trop sales !

La baisse d’efficacité des panneaux réduit considérablement la production d’électricité. En 2009, Google a déclaré que le fait de nettoyer les panneaux solaires permettait de doubler la production d’électricité presque instantanément. En 2007, Google avait installé des panneaux solaires sans les nettoyer pendant 15 mois. Après nettoyage, le groupe avait alors constaté une augmentation de l’efficacité des panneaux de 50 % ! Huit mois plus tard, les panneaux avaient à nouveau été nettoyés et l’on avait constaté une augmentation de l’efficacité de 36 %. Quoi qu’en baisse grâce à une meilleure maintenance, ce pourcentage illustre bien l’importance de nettoyer régulièrement les panneaux. Plus le nettoyage est régulier, plus la production d’électricité est élevée.

Il n’y a pas grand-chose qui peut empêcher les contaminants de s’accumuler sur les panneaux. La saleté et la poussière y sont déposées par le vent, alors que la pollution provient des sous-produits de l’activité industrielle ou du trafic routier dans les alentours. Cela ne constitue qu’une petite partie de la contamination, sauf pour les usines et les fabricants automobiles.

Par exemple, les panneaux photovoltaïques installés près de tours aéroréfrigérantes attirent de grandes quantités de polluants. Cet exemple spécifique présente un autre défi : les gouttelettes d’eau provenant des tours aéroréfrigérantes peuvent entrer directement en contact avec les panneaux et laisser des traces et des taches de contamination minérale. Par ailleurs, les fabricants automobiles peuvent voir apparaître des taches grasses sur leurs panneaux solaires.

Outre le fait que la pluie apparaît généralement en l’absence de soleil, elle pose également certains problèmes, tels que les traces d’eau sur les panneaux. Contrairement à ce que pensent de nombreuses entreprises, la pluie ne nettoie pas les panneaux solaires ; au contraire, elle les salit. En effet, cela est dû à la composition minérale et salée des gouttelettes d’eau ainsi qu’aux particules atmosphériques capturées par la pluie qui restent à la surface lorsque la pluie s’évapore. C’est pourquoi la saleté s’accumule sur les pare-brise, surtout là où les essuie-glaces n’ont pas accès. Ainsi, les panneaux solaires perdent en efficacité si leur sort est laissé entre les mains de Dame Nature.

Nettoyer vos panneaux solaires

Un certain nombre de facteurs doivent être pris en compte, tels que la période et les produits de nettoyage, afin d'éliminer correctement la saleté des panneaux et assurer des performances optimales.

L'une des règles d'or pour le nettoyage des panneaux solaires est d’identifier le moment opportun pour les nettoyer. Aussi, il est déconseillé de tenter de nettoyer les panneaux en pleine journée, lorsque les rayons solaires sont intenses. Mieux vaut attendre le soir ou tôt le matin, lorsque les installations sont froides. Nettoyer le matin offre l’avantage de la rosée qui aide à décoller la saleté et à utiliser moins de produit.

Nous arrivons à l’étape la plus importante du nettoyage des panneaux solaires : choisir le meilleur produit nettoyant. Beaucoup de nettoyants sont à base d'alcool, ce qui a tendance à laisser des traces pendant l'essuyage, car l'alcool est insoluble. Par conséquent, un tel produit nettoyant laisse des marques sur les panneaux alors même qu’il est censé les éliminer !

La raison pour laquelle les produits nettoyants à base d’alcool sont utilisés provient du fait qu’ils ne gèlent pas l’hiver. Cependant, cette caractéristique n'est pas nécessaire pour le reste de l'année.

Afin d'obtenir un nettoyage efficace qui ne laisse pas de résidus, il est recommandé aux techniciens de maintenance d’utiliser une alternative sans alcool qui offre la même capacité de nettoyage, quelle que soit la saison. Puisque les produits nettoyants aqueux sont susceptibles de geler, il vaut mieux choisir un produit à base d'additifs.

Les solutions nettoyantes à base d’additifs offrent une excellente qualité de nettoyage et ne laissent pas de traces, quelles que soient les conditions météorologiques. Au-delà de l’efficacité du nettoyage, ces produits sont également respectueux de l’environnement.

Par exemple, NCH Europe a développé deux versions de son produit nettoyant, Screen Clean, à base d’additifs : l’une sous forme de pastilles et l’autre sous forme de poudre. L’impact environnemental est ainsi réduit car il n’est pas nécessaire d’expédier de grandes quantités d’eau ou de bouteilles en plastique. Screen Clean constitue donc une alternative plus écologique que la plupart des produits nettoyants distribués sous forme liquide.

En considérant l'impact environnemental d'une solution nettoyante, il importe également de vérifier la formulation du produit. Bien que certaines solutions à base d’additifs aient un pH neutre qui soit sûre, tant pour l'environnement que pour les utilisateurs, d’autres peuvent utiliser des composés organiques volatils (COV). Ces solutions à base d’hydrocarbures sèchent rapidement à température ambiante, mais elles nuisent à l'environnement en raison de leur composition toxique.

Cependant, lors de l'utilisation de solutions à base d’additifs, il importe également de choisir un produit compatible avec le type d'eau utilisé pour la dilution. Screen Clean a été conçu pour offrir des résultats optimaux, qu’il soit dilué à l’eau dure ou à l’eau douce. Toutes les solutions ne présentent pas ce niveau de flexibilité.

Conserver la propreté des panneaux

Une fois nettoyé avec un produit à base d'additifs, les panneaux seront impeccables pendant plusieurs mois. Bien qu'il soit logique de nettoyer régulièrement les panneaux pour assurer une conductivité maximale, cela peut rapidement devenir une pratique coûteuse.

Nous recommandons aux entreprises de nettoyer leurs panneaux solaires une fois tous les quatre à six mois, afin de tirer le meilleur parti du soleil sans entraver l'efficacité de ces derniers. Pour que l'Europe atteigne ses objectifs en matière d'énergies renouvelables décrits dans la COP21 et que les entreprises puissent vraiment voir les avantages de l'énergie solaire, les installations doivent être correctement entretenues.

Résumé de la maintenance des panneaux solaires :
1. Assurez-vous d’effectuer le nettoyage tôt le matin ou tard le soir car les panneaux sont plus froids pendant ces périodes. La rosée tôt le matin peut également faciliter le nettoyage.
2. Choisissez votre produit avec soin. Les produits à base d'alcool ne sont efficaces que dans des conditions hivernales et peuvent laisser des traces. Privilégiez des solutions à base d’additifs.
3. Ne nettoyez pas vos panneaux trop souvent. Le nettoyage excessif peut devenir un processus coûteux et peut entraîner des rayures superficielles.