El delicado asunto de la legionella

El control de agua a alta temperatura se utiliza ampliamente en sistemas de almacenamiento y distribución de agua caliente potable en entornos comerciales y sanitarios para el control de legionella. A pesar de esto, la creciente complejidad del diseño del sistemas y los crecientes costos de mantenimiento están llevando a los líderes empresariales a considerar alternativas más eficaces. Aquí la Dra. Simona Vasilescu, de la Plataforma de Innovación de Tratamiento de Agua del Proveedor Global de Soluciones de Agua, Energía y Mantenimiento, NCH Europe, explica cómo las tecnologías oxidativas pueden usarse para el delicado asunto de la legionella.

Los seres humanos son criaturas resistentes. Esto es cierto cuando se tiene en cuenta la biología que constituye nuestra estructura interna. Estirar todos los vasos sanguíneos de nuestro cuerpo alcanzaría una longitud escalonada de alrededor de 96.000 Km. Es increíble entonces, que nuestros cuerpos sean capaces de mantener eficientemente una temperatura de funcionamiento normal de aproximadamente 37º.

Sin embargo, a pesar de las mejores intenciones de los ingenieros, sigue siendo un desafío crear redes de almacenamiento y distribución de agua caliente eficientes, especialmente en entornos comerciales y sanitarios donde el riesgo de quemaduras es una preocupación mayor para los jóvenes, gente mayor y gente con discapacidades al igual que pacientes con pérdida sensorial.

El brazo largo
El Ejecutivo de Salud y Seguridad del Gobierno (HSE) regula el control de Legionella con su código de práctica L8. Esto se aplica a los sistemas de agua e incluye las tuberías, las bombas, los tanques, las válvulas, las duchas, los descalcificadores y los calentadores.

En aplicaciones comerciales y negocios, el suministro de agua municipal entra en el edificio en un tanque de almacenamiento y es a menudo bombeado a un tanque en la parte superior del edificio donde, en entornos de ocupación estática, agua estancada y temperaturas entre 20 y 45 grados centígrados, puede convertirse un caldo de cultivo para la bacteria legionella.

Calor y frío
El control de temperatura tradicional incluye la separación del agua en sistemas dedicados a agua caliente y fría. El agua fría se almacena a una temperatura ambiente por debajo de 20 grados y el agua caliente se calienta a alrededor de 60 grados para matar cualquier bacteria. Las válvulas mezcladoras termostáticas (TMVs) mezclan entonces el agua caliente y fría para proporcionar una temperatura de agua cómoda, que pueda entonces suministrar grifos y duchas.

Los tramos muertos y las áreas difíciles de alcanzar pueden no llegar a los 60º requeridos para matar la legionella, aumentando la presencia de agua caliente y estancada. Además, debido a que los sistemas de agua fría y caliente están a menudo situados muy cerca, como en el núcleo central o eje de elevación de un edificio, el intercambio de calor entre los dos tubos puede elevar la temperatura del agua fría.

Energía exorbitante
Incluso una vez que se haya completado una evaluación completa del riesgo y que su sistema de agua con control de temperatura haya sido diseñado para un uso seguro y libre de riesgos, el mantenimiento continuo, la reparación y las facturas de energía seguirán acumulándose.

Debido a que las regulaciones legionella requieren que el agua se almacene a 60º, los proveedores de atención médica son algunos de los mayores consumidores de energía eléctrica en el Reino Unido. El NHS, por ejemplo, gasta un promedio £750m anualmente, repartidos en 2.300 hospitales y 10.500 prácticas generales, así como numerosos fideicomisos adicionales. La huella de carbono del NHS equivale a más de 25 millones de toneladas por año y se espera que aumente dado que los costos de energía se establecen para que aumenten más rápido que la inflación.

Tratamiento de aguas
La alternativa para el control de legionella en el agua a alta temperatura es usar un tratamiento químico de agua. El beneficio de usar biocidas es que a diferencia del agua caliente, que es propensa a la disipación de la temperatura en áreas de bajo flujo, la dosificación de biocidas es proporcional al volumen de agua utilizada y permanecerá en el sistema independientemente del flujo de agua.

Los biocidas también pueden usarse para tratar los contaminantes orgánicos que entran en el edificio a través del suministro de agua de la red, otra pesadilla de los administradores de edificios. Contaminantes como el humus, la materia orgánica del suelo introducida en un sistema de suministro municipal, puede ayudar a la acumulación de lodos bacterianos proporcionando un ambiente potencialmente peligroso donde la bacteria Legionella puede desarrollarse.

El hipoclorito de sodio, más comúnmente conocido como "cloro" se ha utilizado tradicionalmente para tratar el agua para la eliminación de bacterias y legionella. Sin embargo, el uso de cloro tiene algunos inconvenientes ; es ligeramente corrosivo y puede contaminar el sabor del agua.

Hay otras soluciones de tratamiento de agua no químicas, como la luz ultravioleta (UV), que puede matar las bacterias que fluyen en el agua. Sin embargo, la luz UV no es aplicable a todas las aplicaciones porque tiene una eficacia reducida en áreas de flujo bajo o inexistente.

Tecnologías oxidativas
En Chem-Aqua hemos desarrollado una gama de formatos de tecnología oxidativa donde se puede elegir, incluyendo líquidos tradicionales, pastas sólidas, pastillas, polvos y gránulos.

Una de las tecnologías oxidativas más eficaces es el dióxido de cloro. Ocho veces más eficaz (oxidante) que el cloro, logra la misma destrucción de legionella y la misma eliminación de limo a una concentración mucho menor. Un beneficio adicional del dióxido de cloro es que no contamina el sabor del agua potable; Una razón por la cual, por ejemplo, los supermercados lavan sus frutas y verduras en agua desinfectada con dióxido de cloro.

Tradicionalmente, uno de los desafíos del uso del dióxido de cloro ha sido la preocupación por la seguridad involucrada en la preparación de una solución in situ usando un generador de dióxido de cloro. Sin embargo, se han desarrollado nuevas formas de dióxido de cloro, incluyendo soluciones estabilizadas e incluso tabletas (pastillas) sólidas.

Estrategia integrada
El hecho es que la bacteria legionella sigue causando problemas en los sistemas de agua. Las regulaciones HSE han recorrido un largo camino en la lucha contra este problema, tanto es así que el Reino Unido está liderando la lucha contra la legionella en Europa. Los líderes empresariales podrían hacer que el tratamiento de la legionella sea aún más efectivo en el futuro, considerando un proceso integral de tratamiento químico y pruebas de legionella para minimizar los brotes.