IBM, limpiaparabrisas y la enfermedad del legionario

Me imagino que sabe todo lo que hay que saber sobre la Legionella. Los hechos están bien establecidos después de todo. Probablemente sepa que puede dañar las unidades de cinta utilizadas para almacenar datos en sistemas informáticos, por ejemplo. Seguramente sabrá que puede contraerlo de su depósito del limpiaparabrisas del parabrisas del coche. Sin lugar a dudas, usted está plenamente familiarizado con las mejores prácticas para el control de Legionella en su edificio. En caso de que no pueda responder a ninguna de estas afirmaciones, la Plataforma de Innovación de Tratamiento de Aguas de NCH Europe destila el mito de la verdad.

Después de que los científicos estableciesen en 1976 que la bacteria que causa la enfermedad de los legionarios está presente en la mayoría de las aguas estancadas, la comunidad científica desarrolló bactericidas para tratar el problema.

Sin embargo, a principios de los años ochenta hubo un misterioso fallo masivo de las unidades de cinta fabricadas por IBM, que crearon problemas en los Estados Unidos. Al principio, la empresa no era encontraba fallos en los discos por lo que encargó investigar a un equipo de sus mejores profesionales.

Lo que descubrieron sorprendió a todos. Cada una de las unidades fallidas estaba situada cerca de un conducto de ventilación. El biocida utilizado para resolver el problema de la Legionella se formuló con partes diminutas de estaño, que a su vez se acumulaba en los cabezales de las cintas y causaba que chocasen.

Así, en cierto sentido, la Legionella fue la primera enfermedad humana que afectó tanto a las máquinas como a las personas.

Sin embargo, el efecto que la Legionella tiene en sus víctimas humanas tiene el impacto más significativo. Crea síntomas de neumonía y tiene el potencial de ser fatal, especialmente si hay condiciones subyacentes que también afectan al paciente.

Sorprendentemente, dado lo fácil que es prevenir, se cree que la enfermedad de los legionarios está creciendo cada vez más en el Reino Unido y en todo el mundo. Desafortunadamente, es difícil medir esto con precisión, ya que muchos casos se registran erróneamente como neumonía o simplemente no se informan.

Causas de la enfermedad de la Legionella
La enfermedad del legionario es causada por una bacteria extendida llamada Legionella, se encuentra en estanques, ríos y lagos. Sin embargo, los sistemas construidos específicamente para el agua representan el mayor peligro para las personas. Y sí, según un informe del 2010 de European Journal of Epidemiology (Revista Europea de Epidemiología), se incluye el depósito de los limpiaparabrisas de su vehículo. Naturalmente, esto fue noticia, pero no es la verdadera cuestión ya que la Legionella crea un riesgo mucho mayor y regular en los sistemas más grandes

Los problemas surgen cuando el agua estancada se asienta a temperaturas de 20-45 grados centígrados (68-113 grados Fahrenheit), permitiendo que las bacterias crezcan y se desarrollen. Si el fluido se pasa a aerosol o spray, puede llegar a ser peligroso.

Los seres humanos contraen la Enfermedad del Legionario al respirar las diminutas gotitas de agua contaminada suspendida en el aire. Incluso en casos no mortales, los síntomas pueden ser muy desagradables e incluyen fiebres de hasta 38 grados centígrados (100.4 grados Fahrenheit) o más, dolores musculares, confusión, cansancio, escalofríos y dolores de cabeza regulares.

Sin embargo, debido a la estricta legislación del Reino Unido y a los altos niveles de conocimiento de la enfermedad de la legionela, particularmente en comparación con el resto de Europa donde hay un enfoque mucho más relajado, la nación insular puede reclamar una tasa de mortalidad de sólo el 10%.

Entre 2011 y 2013, hubieron 84 muertes por enfermedad de Legionella en el Reino Unido. De éstos, el 33% se topó con la bacteria mientras viajaba fuera del país.

Prevención de la enfermedad de la Legionella

Los sistemas que presentan mayores riesgos son los sistemas que incluyen grandes tanques que contienen agua relativamente estancada o completamente estancada, incluyendo sistemas de agua caliente y fría, humidificadores, sistemas de enfriamiento evaporativo y, en particular, torres de enfriamiento, spas y bañeras de hidromasaje.

Además de estos sistemas, las empresas con duchas de emergencia, fuentes ornamentales, humidificadores, refrigeradores híbridos, pasteurizadores o lavadoras de aire también deben poner control sobre la Legionella.

Con el fin de minimizar el riesgo de la enfermedad de la Legionella, es esencial que todos los sistemas de agua se controlen y mantengan regularmente, respetando las normas de salud y seguridad del país correspondiente. Sin embargo, en NCH Europe, recomendamos adherirse a un código de buenas prácticas basado en el enfoque del Reino Unido para minimizar el riesgo.

Para asegurar que los recipientes de agua no fomenten el crecimiento de bacterias, el propietario del edificio o de la instalación debe mantenerlos a temperaturas inferiores de los 20 grados centígrados, donde las bacterias permanecerán inactivas, o por encima de 60 grados centígrados, donde las bacterias no podrán sobrevivir.

Del mismo modo, los gerentes de las instalaciones y las plantas o los equipos de mantenimiento, deben mantener el agua libre de impurezas, incluyendo materia orgánica, lodos, incrustaciones y biofilms.

Deben hacerse revisiones regulares y controladas como parte de un plan de mantenimiento predictivo para asegurar que el agua no está contaminada y permanece a la temperatura apropiada.

También debe dirigirse al Management of Health and Safety Work Regulations (MHSWR) (Gestión de la Salud y la Seguridad en el Trabajo), que proporciona un marco para prevenir las cuestiones de salud y seguridad en el lugar de trabajo. Del mismo modo, el Control of Substances Hazardous to Health Regulations 2002 (COSHH) (Reglamento de Control de Sustancias Peligrosas para la Salud 2002) también ofrece unas pautas específicas para la prevención de la bacteria de la Legionella y las acciones a seguir si su sistema de agua se infecta.

También se debe abordar el Reglamento de Notificación de Torres de Enfriamiento y Condensadores Evaporativos del Reino Unido de 1992, así como el Control de la Bacteria de Legionella en sistemas de agua: Código de Prácticas Aprobado y Guía L8, 4ª edición.

La mejor práctica sería ponerse en contacto con expertos y pedirles que emprendan una evaluación de riesgo de Legionella y recomienden un programa de tratamientos químicos y de servicio, incluyendo supervisión y control, así como análisis regulares.

Debe tener en cuenta que los cambios en el Control de la Bacteria Legionella en sistemas de agua realizados en la cuarta edición fueron bastante significativos. Como propietario de un edificio, ahora debe actualizar continuamente su evaluación de riesgos e incluir un diagrama esquemático en el caso de sistemas domésticos y torres de enfriamiento.

Para las torres de enfriamiento, es necesario medir periódicamente nuevos parámetros químicos y tenerlos en cuenta para calcular la suciedad, el sarro y el potencial de corrosión.

En el caso de los sistemas de refrigeración evaporativa, los parámetros medidos, junto con las inspecciones regulares, deben utilizarse para evaluar la limpieza de la torre, y el sistema en su conjunto determinará los requisitos y la frecuencia de limpieza y desinfección de todo el sistema. Esto es muy distinto de los reglamentos anteriores, como la tercera edición, que sugiere la limpieza cada seis meses.

Las cintas de almacenamiento fallidas de IBM son un gran ejemplo de cómo la adhesión a las mejores prácticas en forma de directivas y legislación puede ayudar a minimizar los problemas a través de un sistema. Como resultado, NCH Europe recomienda que usted utilice los mejores requisitos reglamentarios, que en este caso son los del Reino Unido, intentando acercarse a sus prácticas lo máximo posible. Si lo hace, encontrará que con el tiempo sabrá todo lo que hay que saber sobre la Legionella o, al menos, todo lo que necesita saber para administrar una instalación de forma segura y correcta.